Hvis du kan leje video og tv, hvorfor kan du så ikke leje en vaskemaskine? Det spørgsmål stillede Niels Thorborg sig selv, da han som 21-årig studerede i Odense. Derfor stiftede han i 1985 VaskRent med seks vaskemaskiner og en gammel varebil. VaskRent blev i 1992 til L’EASY, som i dag er en milliardvirksomhed med 900 ansatte.

Niels Thorborg

Alder: 52 år Uddannelse: HA, SyddanskUniversitet, Ikke-færdiggjort HD Nuværende stilling: CEO/Founder hos L’EASY Bestyrelsesposter: Odense Sport & Event, Micro Matic, Nørgård Mikkelsen, Inspiration, D:E:R m.fl.

Det var to måneder siden, jeg havde kontaktet Niels Thorborg. Jeg havde længe set frem til interviewet, men det var med store ærefrygt og nervøsitet, at jeg trådte ind på L’EASY-domicilet i hjertet af Odense og meldte min ankomst i receptionen. Jeg indtastede mine oplysninger, hvorefter et navnekort blev printet, som jeg skulle bære under besøget. Jeppe Karlsson fra Talentguiden – hvad skulle sådan en lille purk tale med Niels Thorborg om, tænkte receptionisten garanteret, da hun satte navneskiltet på min skjorte.

Ventetiden var lang i forhallen, men ned kom Niels Thorborgs sekretær og kaldte mit navn. Hun førte mig op af trapperne i det mange etagers høje hus og efter flere minutters gang, nåede vi hans kontor i det fjerneste hjørne af bygningen. En stor dobbelt glasdør blev åbnet, og ud kom succesiværksætteren og mangemillionæren Niels Thorborg iført et gråt jakkesæt. Han gav mig et solidt håndtryk og bød velkommen.

Vi trådte ind på det enorme kontor, som var indrettet stilfuldt, men på en konservativ og afdæmpet facon. Det var ikke glamourøst, men vidnede alligevel om, at kontoret ikke tilhørte hvem som helst.

Vi satte os til rette ved hans skrivebord, og iværksættereventyret om L’EASY kunne begynde.

Opvæksten på en købmandsgård

Niels Thorborg voksede op på en købmandsgård i Dianalund. Han var den yngste af fem søskende, hvoraf de fire var sønner. Hans far var en visionær købmand i 1950´erne. Han var den første i Danmark, som indførte indkøbsvogne og selv lod kunderne tage deres varer ned fra hylderne.

”Min far var en købmand af Guds nåde, og han arbejdede som en hest. Det, vi har fået med hjemmefra, mine søskende og jeg, er hårdt arbejde og købmandsskab.”

Niels Thorborg fortæller, hvordan han engang var på et kursus, hvor en psykolog vred i hans hjerne. Hun ville vide, hvad der motiverede og drev den succesfulde iværksætter.

”Hun nåede frem til, at opvæksten på købmandsgården var vigtig, men det at være den mindste af fem, hvoraf de fire var sønner, havde haft større betydning. Hendes mening var, at der er et eller andet indeni ham, som skal bevise noget overfor sin familie og søskende. Min far havde klaret sig fantastisk i den by, hvor han havde sin købmandsgård, og alle mine søskende var kommet videre. Der var noget at leve op til.”

Arbejdede om natten på et diskotek

Niels Thorborg begyndte at læse HA i Odense efter hans studentereksamen fra Sorø Akademi. Det naturlige havde været, at han var taget til København og studere, men da eksamensbeviset ikke var godt nok, måtte han læse sin HA på Fyn. Han stiftede under studietiden VaskRent, og det var benhårdt arbejde for den blot 21-årige iværksætter.

”Jeg har altid arbejdet meget. Da jeg læste og drev virksomheden, arbejdede jeg på et diskotek om natten i Slagelse for at tjene penge. Pengene gik til at ”funde” min virksomhed. Jeg kunne være på arbejde torsdag, fredag, lørdag nat til klokken fire-fem stykker, men jeg havde telefonen stillet videre, så jeg kunne tage den igen kl. 10 næste formiddag.”  

Hårdt arbejde er en dyd for Niels Thorborg. Han har arbejdet hårdere end de fleste, og det har belønnet sig. I dag omsætter 3C-koncernen, som L’EASY er en del af, for over 1,8 milliarder kroner årligt. Virksomhedens hjemmeside har over 1.000.000 besøgende om året, og dørene på de gule L’EASY-biler åbnes over 400.000 gange om året.

Ingen udlejede vaskemaskiner

Niels Thorborg troede på, at VaskRent havde et potentiale, men han forestillede sig aldrig, at det skulle komme dertil, hvor virksomheden er i dag.

”Jeg havde en klar forventning om, at det kunne lade sig gøre at drive det, fordi jeg havde talt med mine medstuderende om, at det var mærkeligt, man kunne leje fjernsyn og videomaskiner i så mange kæder i Danmark. Du havde D:E:R, og du havde TeleRent. Der var ikke en eneste tv- og videoforhandler, der ikke havde udlejning, men man kunne ikke leje en vaskemaskine.”

Niels Thorborg havde set et hul i markedet, som ingen endnu udfyldte. Han etablerede derfor VaskRent, men det krævede sit at være virksomhedsejer, når man også var studerende. Han var altid på arbejde.

”Forventningen, da vi startede, var i bund og grund at forsøge at lave etableringen så billigt som muligt. Undgå at have en butik. Det var der ikke tid til, da jeg skulle i skole om dagen. Der skulle være en telefonsvarer, som passede kunderne, imens jeg var i skole. Jeg kørte varerne ud om morgenen, inden jeg skulle i skole, eller om aftenen. Og så kunne jeg snakke i telefon med kunderne om eftermiddagen, når jeg fik fri fra skole.”

Niels Thorborg var eneejer af VaskRent, men han drev virksomheden i partnerskab med en kompagnon. Forretningsideen havde vist sig at være holdbar og rentabel, og de konkluderede efter fem måneders drift, at det her bliver en god forretning. De første 68 vaskemaskiner var leveret, og nogle måneder senere investerede Niels Thorborg i en ny varebil.

”Jeg købte en ny varebil, og det var stort for en 21-årig dreng at købe en helt ny varebil. Det var fedt, at man kunne tage sin egen varebil i skole, når andre cyklede.”

Man fornemmer stoltheden, når Niels Thorborg taler om de spæde år i virksomhedens historie. Det var dengang, hvor en ny varebil var en kæmpe investering. I dag ville varebilen blot være en ud af mange gulklædte vogne, som kører rundt med 8×8 på sidedøren og reklamefiguren Peter på forsædet.

Valget mellem uddannelse og virksomhed

Da Niels Thorborg havde færdiggjort sin HA i 1987, stod han overfor en vigtig beslutning. Han ville gerne læse en cand.merc., men virksomheden stod ved et skillepunkt, og det måtte han forholde sig til.

”Cand.merc.en lå i dagtimerne, og jeg kunne se, at virksomheden kaldte på, at der skulle være fuldtidsbemanding i almindlig kontoråbningstid. Det var vigtigt, at vi kunne tage telefonen fra 10:00-17:30 og lørdag formiddag.”

Den store beslutning bestod i, om han skulle læse kandidatuddannelsen og bremse virksomhedens udvikling, eller om han skulle læse en HD, hvor undervisningen lå om aftenen. Han valgte at læse en HD, da det gav mulighed for, at han kunne drive virksomheden i dagtimerne. Han ville helst læse en cand.merc., men han prioriterede virksomheden.

”Jeg gennemførte fuldstændig min HD, men skrev aldrig min hovedopgave færdig. Det var simpelthen fordi, at da vi nåede dertil på uddannelsen, gik det simpelthen så stærkt med firmaet. Jeg synes, at jeg fik ualmindeligt meget ud af min HD, selvom jeg aldrig fik den.”

Vigtigheden af professionelle bestyrelser

Hvis Niels Thorborg skal fremhæve et afgørende vendepunkt for, at VaskRent udviklede sig til en succes, er han ikke i tvivl. Han ansatte en professionel bestyrelse i 1991, og det var guld værd for en iværksætter dengang, som han siger.

”Jeg har været meget lydhør overfor, at der er andre mennesker, som ved mere, end du selv ved, og du kan lære noget af dem. Jeg synes, at det var fantastisk at få nogle dygtige mennesker ind, som gav dig en masse inspiration. De fortalte alt det bedste, de overhovedet kunne finde på for at hjælpe dig, og der var meget værdifuldt”

I dag findes der professionelle bestyrelser i hele L’EASY koncernen. Koncernen består blandt andet af D:E:R, reklamebureauet Nørgård Mikkelsen, fodboldklubben OB og Inspiration. Sidstnævnte virksomhed afventer Konkurrencemyndighedernes godkendelse af en fusion med Imerco. Tidligere var Wupti også en del af koncernen, men virksomheden blev solgt fra i 2015 til Dansk Supermarked.

Find de rigtige mennesker

Niels Thorborg er ikke tvivl om, hvor stor betydning det har, at man ansætter de rigtige mennesker.

” Jeg tror, at alt virksomhedsdrift afhænger af de rigtige mennesker. Et rigtig godt koncept kan blive ødelagt af de forkerte mennesker. Og et dårligt koncept med de rigtige mennesker kan blive vredet på plads hen ad vejen, fordi de mennesker er dygtige.”

Niels Thorborg har stået i spidsen for L’EASY i 31 år, og der er sket store forandringer over årene. De rigtige mennesker er afgørende for udviklingen, men han fremhæver også vigtigheden af, at en iværksætter er forandringsparat, når virksomheden vækster.

”Der er mange, som rammer BMW-comfortzonen eller bliver selvfede, når de rammer nogle punkter i en organisations vækst. Der skal man være meget bevidst om, at der er nogle spring fra, at en organisation kan have en mand, som leder en organisation på 25 mand, hvorefter der igen kommer nogle spring. Når du kommer til 75-100 mand, er du ude i noget, hvor du skal have en direktion. Du skal være dygtigere til at uddelegere, og en typisk iværksætter, der begynder fra nul, er ikke vant til at uddelegere. Så det handler om, hvordan man selv følger med i de spring, som der er i en virksomheds udvikling.”

Iværksættere skal udvikle sig i takt med virksomheden, og sker det ikke, kan virksomheden gå i stå, og det må den ikke, for som han siger: ”Stilstand er reel tilbagegang, fordi verden går så enormt stærkt.”

Nye udfordringer for iværksætteren

Der er sket meget med iværksætteri siden 1985, hvor Niels Thorborg stiftede VaskRent. Iværksættere står i dag overfor helt nye udfordringer, men mulighederne har heller aldrig været større, forklarer han.

”Vi ser nogle megatrends. Big Data. 3D-print. Globalisering. Mange af de ting gør, at der kræves meget mere af iværksætteren. Det, synes jeg, er bagsiden af medaljen. Forsiden er, at hvis du lykkes, så er der jo ingen grænser for, hvad du kan opnå på 12 måneder eller 24 måneder. Det kunne man ikke for 30 år siden.”

Den grundlæggende forandring, som Niels Thorborg oplever, der er sket siden 80´erne for iværksættere, handler i høj grad også om den globale konkurrence. Iværksættere er i dag udsat for endnu hårdere konkurrence, end man var for 30 år siden. Han kalder den globale konkurrence en trussel, men siger samtidig, at det kan være en enorm mulighed, hvis man finder det unikke.

Fortsætter i direktørstolen mange år endnu

Niels Thorborg har ingen planer om, at trække sig tilbage og leve det søde liv. I dag er han 52 år, og står det til ham, er han også på arbejde den sidste dag, han lever. Han vil have en travl kalender de næste mange år, og han mener, at det er decideret usundt, hvis man stopper fra den ene dag til den anden.

”Hvis du har været ekstremt aktiv i din erhvervskarriere, og du stopper fra den ene dag til den anden, er det usundt for krop og sjæl. Jeg synes godt nok, at jeg ser nogle kedelige skæbner.”

Livet som iværksætter har haft nogle tidsmæssige omkostninger for Niels Thorborg, men han anbefaler varmt at blive iværksætter. Han mener grundlæggende, at det bedste for et menneske er egen succes.

”Jeg kan kun anbefale at blive iværksætter. Jeg tror på, at egen succes er det absolut bedste for et menneske. Går man ud og præsterer et eller andet. Om det er den studerende, som skal til eksamen, giver den en ordentlig skalle, arbejder stenhårdt og får et 12-tal. Glæden ved at få det 12-tal er jo fantastisk. Eller om det er iværksætteren, som tager initiativ til et ny kampagne eller et nyt produkt, som lykkes. Det er jo en fantastisk rejse, men man må også sige, at der ikke er nogen, som kommer succesfuldt igennem det uden at lægge rigtig mange timers arbejde.”

Inden man bliver iværksætter, bør man overveje, om man vil leve sådan et liv. For det kræver ekstremt hårdt arbejde, og man vil lide mange afsavn.

”Er det sådan et liv, jeg vil leve? Det har jeg valgt, at det er det, for jeg kan godt lide det,” afslutter han.

En halv time er gået og interviewet er snart slut. Det har været en rejse gennem Niels Thorborgs iværksættereventyr. Hvordan VaskRent blev til L’EASY. Hvordan seks vaskemaskiner blev til tusind. Hvordan lommepenge blev til milliarder.

Jeg skal snart bevæge mig ned af de mange trapper, hvorfra jeg kom. Det er som om, at jeg nu bedre forstår, hvorfor L’EASY ikke kun forblev i stueetagen, men derimod voksede sig mange etager højt.

Jeg har mødt en mand, som greb ud efter successen og skabte sin egen historie. En beundringsværdig historie, som må være til inspiration for alle, der drømmer om at blive iværksætter.

 

mm

Jeppe Karlsson

Jeppe har stor interesse for politik, medier og mennesker. Han er altid på udkig efter den gode historie, der kan inspirere og motivere hans læser. Til daglig er han journaliststuderende på RUC og har tidligere arbejdet med PR og tekstforfatning hos Frivilligcenter Odense. Kontakt: jk@talentguiden.dk

More Posts

Follow Me:
Twitter